Huiles essentielles - Propriétés et précautions d'usage

Septembre 2016

De la cosmétique à l'aromathérapie, les huiles essentielles sont utilisées dans de nombreux domaines relatifs au bien-être et à la santé aujourd'hui. Quelles en sont les propriétés et les principaux domaines d'application ? Quels sont les risques pour la santé en cas d'usage impropre ?


Qu'est qu'une huile essentielle ?

Une huile essentielle est un mélange concentré de substances végétales.
Ces substances dite "naturelles" très à la mode sont décrites comme ayant de nombreuses propriétés thérapeutiques et n'ayant aucun danger ; elles sont utilisées pour traiter le stress, les infections, les problèmes cutanés, les allergies... Elles sont aussi utilisées de plus en plus comme produits pouvant dépolluer ou désinfecter l'air ambiant.

Fabrication

L'huile essentielle est un liquide concentré, odorant, extrait des composés aromatiques végétaux. Elle est obtenue par extraction des molécules volatiles d'une plante. Contrairement à ce que suggère la dénomination, ces extraits ne sont pas forcément huileux.

Types

Les huiles essentielles sont réparties par composants en huit classes, qui regroupent différentes familles de plantes. Parmi les plantes et organes végétaux utilisés pour la production d'huile essentielle : arbre à thé ; genévrier, citron, bois de rose, cannelle, eucalyptus, sauge, thym, anis vert, etc.

Propriétés

Du fait de leurs propriétés multiples, les huiles essentielles sont utilisées dans les domaines suivants :
  • Parfumerie et industrie cosmétique : le principal débouché des huiles essentielles (diffuseurs de parfum, produits solaires, préparation pour bains).
  • En pharmacie : propriétés antiseptiques (ex : huiles essentielles de thym, de girofle), sédatives, émollientes (soulage entorses, courbatures).
  • Aromathérapie : l'aromathérapie est l'utilisation médicale des extraits aromatiques de plantes par les huiles essentielles.
  • Industrie agro-alimentaire.


Parmi les propriétés reconnues à certaines huiles essentielles : propriétés antibactériennes, antimycotiques, anti-inflammatoires, anti-histaminiques, antalgiques, digestives, etc.

Administration

Les modes d'administration des huiles essentielles sont les suivants :
  • Diffusion atmosphérique et inhalation (voie respiratoire),
  • voie transcutanée,
  • voie orale,
  • voie rectale (suppositoires).

Précautions d'usage et risques

L'utilisation des huiles essentielles n'est pas anodine : certaines huiles contiennent des composants très actifs, qui, insuffisamment dilués ou improprement utilisés (surdosage, mode d'administration incorrect), sont toxiques pour l'organisme. Les huiles essentielles contenant des phénols, des cétones ou des aldéhydes doivent faire l'objet de précautions particulières, en raison de leurs propriétés irritantes pour les muqueuses (ex : les yeux) ou neurotoxiques.

Phénols

Huiles essentielles contenant des phénols : Cannelle de ceylan, clou de girofle, Thym à thymol.

Cétones

Huiles essentielles contenant des cétones : Sauge officinale, thuya, armoise, menthe poivrée.

Aldéhydes

Huiles essentielles contenant des aldéhydes: Eucalyptus citronné, Listée citronnée, citronnelle.


Dans tous les cas, il est recommandé de suivre scrupuleusement les précautions d'usage pour chaque huile essentielle. Par ailleurs, contrairement à ce qu'affirment certains fournisseurs et producteurs d'huiles essentielles, celles-ci ne sont pas dépolluantes.

Asthme et allergie

Comme le souligne l'ARCAA (Association de Recherche Clinique en Allergologie et Asthmologie), les huiles essentielles ne dépolluent pas mais "masquent" les odeurs.

Le recours aux huiles essentielles pour dépolluer l'air ambiant participe en fait à polluer davantage l'air intérieur. Elles participent à la pollution primaire et secondaire de l'air intérieur. Les dispositifs d'évaporation des huiles essentielles peuvent entraîner la formation de COV pouvant provoquer ou aggraver des manifestations allergiques. D'autre part, les composés produits par les produits de combustion émis par les huiles essentielles peuvent se combiner aux nombreux autres polluants présents dans l'habitation (monoxyde de carbone, dioxyde de carbone...). Une étude publiée dans la revue Maladies Respiratoires en 2015 et présentée au congrès de pneumologie de langue française de Janvier 2015, montre qu'un mélange de plusieurs huiles essentielles, pulvérisées dans les mêmes conditions que celles utilisées normalement émettent beaucoup plus de limolenes, un des Cov libérés par ce mélange, que la concentration admise.

D'autre part, l'inhalation d'huiles essentielles peut provoquer des épisodes de rhinites ou de d'asthme, notamment chez les personnes déjà sensibilisées.

Les huiles essentielles pulvérisées dans une pièce sont déconseillés aux femmes enceintes, aux enfants en bas âge, aux asthmatiques et aux allergiques.

Le meilleur moyen de dépolluer l'air ambiant est d'aérer hiver comme été, au minimum 30 mn chaque jour, et de faire un ménage régulier.


Crédit phto © Elena Gaak

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